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英特尔押注推计算模块 意在做大物联网规模

2020年,超过500亿台设备接入互联网并实现互相连接。

这是很多公司谈到未来战略时经常引用的一个数据,这其中就包括英特尔。

英特尔公司全球副总裁兼中国区总裁杨旭最近在多个场合都在分享这样一份数据:预计在2020年,平均每位互联网用户每天会产生1.5GB流量,一辆无人驾驶汽车每天会产生4GB数据量,一架飞机每天产生40TB数据,一座智慧工厂每天产生1PB(1024TB)数据,而云视频提供者每天的流量会达到750PB。

2016年底,英特尔正式确认此后其业务主要聚焦于人工智能、无人驾驶、5G等八大领域。这只是其转型计划的一部分。根据去年4月份英特尔的转型计划,英特尔当时的战略是,要从一家PC公司转型为一家驱动云计算和数以亿计的智能、互联计算设备的公司。而在2017年3月份以153亿美元收购Mobileye之后,英特尔公司CEO科再奇在公开信中,将英特尔定义成为一家“数据”公司。科再奇认为,英特尔专注的业务、向客户交付相应解决方案,都涉及创造、使用和分析海量的数据。

海量数据的背后,是数量庞大的物联网设备。物联网业务也成为英特尔各事业部中高速增长的业务之一,这其中,新技术事业部(NTG)则扮演着拓荒者的角色。

英特尔系列模块成新型计算平台

从2013年以来,为了培育市场,英特尔保持了每年推出一款新型计算模块(或开发板)的频率。截至今年,英特尔已经推出了Galileo(伽利略)、Edison(爱迪生)、Curie(居里)、Joule(焦耳,国内称为500系列计算模块-_^)等产品。这些定位于物联网、可穿戴设备、智能硬件等领域的平台,分别搭载了英特尔Quark、Atom SoC芯片,并集成了传感器、蓝牙、WiFi及流行的数据、交互接口。

除了推出计算模块外,英特尔还联合业界合作伙伴,为用户提供扩展主板、操作系统等一系列解决方案,意图打造完整的生态系统。据搜狐科技了解,此前英特尔就推出了系列Arduino扩展板,为用户提供更简单的软硬件开发环境。这样的模块化运作模式可以让客户加快产品开发的进程,让产品从原型到进一步量产变得更迅速和快捷。

以英特尔最新推出的500系列计算模块(国外称为英特尔Joule计算模块)为例,由于能够支持包括英特尔RealSense实感摄像头在内的一系列传感器与摄像头,这个拇指大小的计算模块能为计算机视觉、机器人、无人机、工业物联网、虚拟现实、增强现实、微型服务器以及涉及高性能边缘计算的前沿领域应用,提供像人类一样的感知能力。500系列计算模块能够让开发者和企业实现快速开发,并将各种领域的概念转化为原型并走向市场。特别是缺乏资源与系统构建能力的初创企业、企业内部创业团队、利用基本功能打造多种解决方案的系统集成商,当他们已经准备好将定制化设计方案大规模生产时,英特尔的技术能够支持并简化这一过程,并帮助他们实现收益最大化。

英特尔这种高度集成的计算模块可以让客户快速将产品量产化的同时,也面临着性价比不高的问题。据搜狐科技了解,500系列模块小批量的采购价格高达159-199美元,Edison模块的价格约在50美元左右,对价格敏感的用户很难在产品中大规模使用。创业团队使用这类模块推出产品后,如果要降低成本,可能就需要从零开始重新使用不同的软硬件方案。同时,由于物联网应用的多样性,模块化设计也很难适应复杂的物联网需求。加上在物联网、智能硬件领域其它厂商有各种各样不同的解决方案,英特尔的模块化平台策略在市场上似乎并不吃香。

赢利不是目的 推模块意在做大物联网规模

英特尔NTG副总裁兼模块化创新事业部总经理James Jackson并不在意这样的问题。James对搜狐科技表示,包括500系列的计算模块在内,英特尔推出相关计算模块主要是为了让用户能够快速将创新的想法变成现实。这类产品更多的是提供给初创公司,大公司中的创新部门和系统集成商,当他们的产品达到一定程度实现量产后,他们会寻求更经济实惠的解决方案,比如直接使用SoC。但包括500系列计算模块在内的平台,解决的是迈向成功的第一步,也就是如何将你的想法先快速变成产品原型。经过不断改进,当产品成熟并开始量产时可以改成SoC。但是有个重点在于,很多产品不需要达到百万级别量产的,但是他们却是具备创新因素且重要的产品,百万级别的产品通常不具备创新性。有些设备大概只有一两百台的级别,同样有一些医疗设备产量仅有几千、几万台。国内双创概念并不应该只是强调产生百万级别产量的产品,而是强调能够解决特定问题。

James强调,在创新时,并不一定非要聚焦在量产的问题上,如果英特尔的系列计算模块能够实现用户的某个创新想法,就有巨大意义和价值。英特尔计算模块给了客户一个快速迈出第一步的工具,国内一些团队在创新创业的时候,首先会考虑软硬件方案的成本问题,一定程度上可能会拉长产品推出的时间。James称,其不敢保证在开发阶段使用包括500系列在内的计算模块是一个正确的选择,但是在这些团队还不知道怎么做的时候,这种模块是可以帮助其快速成功的一个重要工具。

对于英特尔这种上游厂商来讲,尽管一个客户可能产生的量较小,但把这个市场培育起来之后,更多的客户加起来,这个市场的规模就变得很大。从英特尔这两年的财报来看,其物联网业务都保持着很快的增长势头。2017年一季度财报显示,英特尔物联网事业部第一季度营收为7.21亿美元,去年同期为6.51亿美元;其中,平台业务营收为6.32亿美元,去年同期为5.71亿美元;其他业务营收为8900万美元,去年同期为8000万美元。

物联网时代 终端仍需足够强大的计算能力

从最初使用Quark处理器,到四核Atom处理器,英特尔推出的系列模块有着不同的计算能力,最新的500系列计算模块具备了4K计算机视觉及人工智能处理能力。James对搜狐科技表示,如果通过基本运算能力或者完全依托云端计算就能够满足要求的话,那就不需要英特尔500系列模块,英特尔不会去盲目抢占那些不需要这个计算模块的市场。作为英特尔新技术事业部的一部分,英特尔的初衷是帮助客户解决实际的问题,越是小体积的模块,越能应用在更多场景。

云端计算能力很多情况下并不能在物联网时代为用户提供良好的交互体验。ARM大中华区总裁吴雄昂对搜狐科技表示,尽管很多应用可能通过云端来解决,但由于技术、环境的因素,物联网、智能硬件终端仍然需要有一定的计算能力支撑,云端与终端需要相辅相成。

对于不同的应用,如可穿戴设备,终端一般不需要有多少计算能力,只需要采集并能够传输数据就基本能满足用户的需求,而对于自动驾驶、VR等应用,终端的计算能力就要求很高。地平线CEO余凯对搜狐科技表示,智能家居领域现在考虑的是语音的识别和延迟,同时还会涉及隐私的问题,比如家人的对话就不希望传到云端去,而是希望留在本地就处理了。所以,未来仍然有大量的物联网应用、人工智能应用,需要本地实时处理。

这也是支撑X86及ARM架构的生态系统,仍然在加强物联网终端设备计算能力的重要原因。由于物联网这个领域包括的应用非常广泛,模块化的思路尽管难以满足多样性的需求,但可以让用户快速推出产品,或验证自己的创新方向。正如James所讲的那样,英特尔赚钱的方式有很多,创新也不仅仅依托于要有很大的出货量来支持。在物联网仍然处于起步阶段的时候,通过更好的平台,建立庞大的客户群体与广泛的生态系统,才是重点。

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